sábado, 31 de octubre de 2009

Internet cumplió 40 años

Internet cumplió 40 años

En 1969 se hizo la primera transmisión online a distancia. Hacia fines del verano (boreal) de 1969 –pocas semanas después de la llegada a la Luna– una gran caja de metal gris fue enviada a las oficinas de Leonard Kleinrock, profesor en la Universidad de California, Los Angeles (UCLA). Tenía el mismo tamaño y forma que una heladera hogareña y por fuera, el mismo atractivo. Kleinrock estaba encantado. Si hubiera tratado de explicar su excitación probablemente nadie lo hubiera entendido. Los pocos que estaban al tanto de la existencia de esta caja ni siquiera recordaban bien su nombre correcto, que era "IMP" (o interface message processor, procesador de mensajes por interfaz).

Resulta imposible afirmar con exactitud cuándo comenzó Internet. Pero el 29 de octubre de 1969 –hace 40 años este jueves– tiene fuertes posibilidades de convertirse, tal como Kleinrock lo asegura hoy, en "el día en que la joven Internet pronunciaba sus primeras palabras".

Ese día, a las 22.30, con un Kleinrock rodeado de colegas y estudiantes, se conectó una computadora a la IMP, que hizo contacto con una segunda IMP, vinculada con una segunda computadora, ubicada a varios cientos de kilómetros de distancia en el Stanford Research Institute. Un estudiante llamado Charley Kline tipeó el mensaje.

"No es una cuestión de ego pero en la historia de la humanidad nunca nada produjo tantos cambios como la informática, en términos de velocidad de ese cambio", opina Steve Crocker, que estuvo presente aquel día de 1969 en la UCLA.

Tanto Kleinrock como Crocker se asombran de haber sido conscientes de estar participando de algo histórico y, paralelamente, de estar ocupándose de un problema técnico bastante corriente. Estaban allí porque el lanzamiento en 1957 del satélite ruso Sputnik –que aterrorizó al establishment de defensa de EE.UU– llevó al presidente Eisenhower a destinar millones de dólares para investigaciones científicas y a crear Arpa, la Advanced Research Projects Agency, para tratar de ganar la carrera tecnológica de las armas.

El avance que se materializó aquella noche de 1969 era decididamente práctico. La ARPANET era una vía para permitir a los investigadores a acceder a computadoras a distancia, ya que las máquinas todavía eran grandes y caras y los científicos necesitaban contar con una forma para compartir sus recursos.

Kleinrock recuerda el nivel de excitación que se vivió aquella noche cuando Kline se sentó en la computadora SDS Sigma 7, se conectó con el IMP y, al mismo tiempo, estableció contacto telefónico con Stanford. Frente a la mirada de sus colegas, Kleinrock tipeó la letra "L", para escribir la palabra "Login".

"¿Recibiste la L?", preguntó por teléfono. "Recibí la L", respondió la voz en Stanford. Kline tipeó una o. "¿Recibiste la o?". "Recibí la o" le contestaron. Kline tipeó una "g", momento en el cual el sistema colapsó y se perdió la conexión. La "g" nunca llegó a transmitirse.

Lo que hizo posible, a nivel técnico, la expansión de Internet fue el software conocido como TCP/IP, que permitió que las redes se conectaran con otras, dando lugar a una "red de redes", capaz de expandirse virtualmente de forma infinita. Es por este motivo que los inventores del TCP/IP, Vint Cerf y Bob Kahn, se atribuyen el título de padres de Internet, a pesar de que Kleinrock, lógicamente, no está de acuerdo.

Los buscadores llegaron a tener un uso generalizado y con mayor rapidez de lo que había ocurrido con la propia Internet. El Mosaic fue lanzado en 1993 y el Netscape apareció poco después aunque todo esto fue antes de que Microsoft participara del negocio. Amazon y eBay ya estaban online en 1995. Y en 1998 apareció Google, con una novedosa forma de buscar en la gran masa de información de la Web.

Así llegó el éxito de las "punto com", su explosión sin precedentes, la creciente "brecha digital" y luego el gran florecimiento en los últimos siete años de lo que llegó a conocerse como la Web 2.0. Es éste último período el que puso al descubierto la verdadera capacidad de la Web para la creación, para la edición de blogs que cualquiera puede escribir, para compartir videos, para provocar la caída de regímenes totalitarios, para el uso de redes sociales que dan lugar a nuevas amistades, difunden modas y rumores y hasta organizan la resistencia política.

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